变异的新冠病毒更具传染性?科研人员-突变病毒更易进入人体细胞

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现在正在全世界肆虐的新冠病毒已经不是此前在中国现身过的新冠病毒了。正在持续毁灭全球的新型冠状病毒一直在发生变异。但是,科学家们即便发现了上千种突变或病毒遗传物质的变化,但到目前为止,只发现了一种改变了性质的变异。有关这个突变的主要疑问是:会使新冠病毒在人体内更具有传染性或致命性吗?会对未来成功研制疫苗构成威胁吗?

与类似新冠病毒症状的流感相比,新型冠状病毒实际上变异非常缓慢。由于人体自然免疫力比较低且没有疫苗,也没有有效的治疗方法,因此病毒不会感受到多大压力,所谓有压力才有动力,病毒也懂得适者生存。由于来自人类的压力比较小,病毒一直没发生太大的突变。目前为止,它的适应性还算可以。

这个显著的发生突变的病毒叫做D614G,位于病毒的刺突蛋白中,通过和受体的结合侵入人体。这种病毒可能出现在武汉爆发疫情后某个时间的意大利,现在全球大概97%的样本中都能看到它的身影。

进化边缘

现在的关键问题就是,这种突变是给了病毒一定的优势,还是只是偶然的。病毒们没有多伟大的计划,它们只是在不断变异,有些变化有助于病毒的繁殖,但有些变化则会阻碍病毒的生存发展。还有一部分病毒则无关痛痒。伦敦大学学院的露西·范多普博士说,它们是病毒复制过程中产生的副产品。它们在不改变自身行为的情况下"搭了个便车"。

发现的突变的病毒可能已经比较广泛地传播了,因为它出现在爆发和蔓延的早期,这类似于一种创始人效应。范多普博士及其团队认为,这可以用来解释为何这种突变如此普遍。但看起来该说法是有争议的。

谢菲尔德大学的苏珊·德席尔瓦博士解释道,有足够的数据表明该病毒的早期版本具有"进化优势"。现在越来越多的病毒学家也这么觉得。尽管没有足够证据表明这种突变让病毒更容易传播,但他依然认为这种突变并不是无关痛痒的那种。佛罗里达斯克里普斯大学的两名教授称,在实验室进行研究时发现,突变的病毒比没有突变的病毒更容易进入人体细胞。病毒用来锁定人类细胞的蛋白的变化似乎使其能够"更好地与细胞结合在一起,并更有效地发挥作用"。

但这也正是病毒学家们有分歧的地方。有的研究人员认为,这些病毒的刺突蛋白在某种程度上是不同的,但并不证明它们具有更大的传播性。也就是说有的教授认为该变异的病毒有可能让人类更容易感染,而有的则称该病毒没有更大的传染能力。

实验结果证明

在纽约大学基因组技术中心,内维尔·桑贾纳博士的团队编辑了一种病毒,使它对刺突蛋白产生了改变,并将其与人类组织细胞中早期爆发的一种真正的没有突变的新冠病毒进行了对比。他认为至少在实验室中,这种突变病毒比原始病毒更容易传播。

范多普博士指出还不能够清楚弄明白这种变异在新冠患者身上具有怎样的特性。但法赞教授认为,这些生物学差异足够用来支持这种突变使病毒更易于传播的观点。

但有关新冠病毒的研究正在如火如荼开展着,不管这些科学家的立场如何,是觉得突变更有利于病毒传播还是突变没多大危害,他们都将继续关注该问题。